Decision intelligence ondersteunt het ‘simultaanschaken’ in de supply chain

decision intelligence

Constante disrupties en verandering, dat is het nieuwe normaal. Het betekent ook dat de manier waarop we onze supply chains runden, niet meer effectief is. Wie meer inzicht wil hebben in de effecten van disrupties en sneller maatregelen wil treffen, ontkomt niet aan decision intelligence. Wat is dat precies en hoe gaat dat bedrijven helpen hun supply chains effectiever te managen?

Door Mirjam Hulsebos

Decision intelligence was deze week het thema van Webinar Wednesday. Niemand kan voorspellen hoe de wereld er over drie maanden uitziet. Laat staan dat je weet wat er over een jaar gebeurt. Dat de traditionele manier van plannen geen enkele zin meer heeft, dringt langzaam maar zeker tot steeds meer bedrijven door. Toch moet je voortdurend beslissingen nemen waarbij je wél ver vooruit moet kijken. Dat betekent dat je scenario’s moet maken en eerder genomen beslissingen continu zult moeten heroverwegen en bijstellen. Daarbij komt zoveel informatie kijken, dat je dat als mens niet allemaal meer kunt overzien.

Het is in het kort de boodschap van Declan Supple, client manager bij Aera Technology. Dit bedrijf levert beslisondersteunende software op het gebied van SCM. ‘Je kunt niet meer plannen zoals je in het verleden gewend was. Ieder bedrijf moet veel sneller reageren op events. Wat is het effect van de oorlog in Oekraïne op wereldwijde graanleveringen? Wat gaat het doen met de prijs van diesel? Niemand die het weet, maar er komen wel allemaal vervolgvragen uit voort’, aldus Supple.

Vragen waar bedrijven snel een antwoord op moeten hebben. ‘Want wat betekent een exploderende dieselprijs voor de transportkosten? Moet een bedrijf het netwerk daarom anders inrichten? Welke grondstoffen gaan allemaal in prijs stijgen als het wereldvoedseltekort echt voelbaar gaat worden? Of als we geen gas en olie meer uit Rusland importeren? Er komen zoveel vragen op bedrijven af en de complexiteit van met elkaar samenhangende vraagstukken is zo groot; dat kun je allemaal niet meer overzien. Ook niet als je je S&OP op orde hebt en je supply chain visibility op niveau is.’

Cognitieve technologie

Wat je in zo’n situatie nodig hebt, is een tool om data upstream en downstream in de keten bij elkaar te brengen, de juiste verbanden tussen die data te leggen en deze razendsnel te analyseren. En dat is precies wat Aera Decision Cloud doet. Het is software die je als een schil over al je bestaande systemen heen legt: ERP, WMS, TMS, S&OP en ga zo maar door. De software brengt de data uit al die systemen samen op één platform en analyseert de data in samenhang. Dat kan niet met traditionele databasetechnologie, zegt solution engineer Amine Benmesbah. ‘Wij gebruiken een Graph database. Dat is semantische software die in staat is relaties aan te brengen tussen verschillende kolommen op een manier zoals mensen ook relaties aanbrengen.’

Als je een Graph database vertelt dat zeevracht een modaliteit is, dan begrijpt de database zelf dat wegtransport en luchtvracht ook modaliteiten zijn, zonder dat dat gedefinieerd hoeft te worden. Bij een gewone database moet je eerst zelf handmatig die relaties aanbrengen voordat hij iets met die data kan. Bovendien zul je bij een traditionele database bij het toevoegen van spoor die relatie zelf dus handmatig moeten aanbrengen. Vergeet je dat, dan kloppen je analyses niet. Bij een Graph database hoeft dat niet. Die herkent nieuwe data zelf. En mocht de database toch niet weten wat hij met een bepaalde kolom moet, dan zal hij bij je terugkomen met een vraag.

Een ander belangrijk voordeel van deze cognitieve technologie is dat je vragen kunt stellen in gewone mensentaal, bijvoorbeeld in de vorm van een chat of zelfs in gesproken zinnen. Tot slot zal een Graph database 24/7 patronen analyseren en afwijkingen daarin constateren. Die afwijkingen zijn vaak een signaal dat je actie moet ondernemen. Door proactief aan te slaan op de signalen in plaats van te wachten tot de gebruiker een vraag stelt, kun je veel problemen al oplossen voordat ze impact gaan hebben op je organisatie.

Een mooie vergelijking van de denkkracht van een Graph database is schaak. En dan niet schaak op één bord, maar simultaanschaken op wel veertig of vijftig borden. En in het geval van de supply chain hebben die borden ook nog eens impact op elkaar. Het mag duidelijk zijn dat als artificial intelligence het bij één potje schaak al wint van de mens, het bij simultaanschaken op veertig borden die onderling interacteren helemaal een gelopen race is.

Analytische tool als integratielaag

Aera heeft op basis van Graph databasetechnologie een cloudoplossing ontwikkeld die heel specifiek is gericht op het eerder en beter nemen van supply chain-beslissingen: Decision Cloud. Supple: ‘Vroeger werkten bedrijven nog met bedrijfsbrede all-in-one-systemen zoals SAP. Die aanpak werkt vandaag de dag niet meer, je zult naast zo’n geïntegreerd pakket vrijwel altijd point-oplossingen gebruiken voor deelgebieden. Het grote probleem van de integratie van die softwaresuites is dat het haast niet mogelijk is alles goed te koppelen. Dat wordt zo complex, dat is een doodlopende weg. Door onze software als een schil over al je systemen heen te leggen, ontsluit je de data ook op een integrale manier. Dat is veel eenvoudiger.’

De tool heet Decision Cloud omdat het beslisondersteunende software is. Er zijn twee opties: de eenduidige beslissingen kun je volautomatisch door de software laten nemen en uitvoeren. En bij de iets ingewikkelder of impactvollere beslissingen kun je je laten adviseren door de software. Die schotelt verschillende handelingsopties voor.

Begin met een pilot

Waar normaalgesproken een software-implementatietraject maanden of zelfs jaren in beslag neemt, kun je met deze technologie snel beginnen. Je kunt bijvoorbeeld starten met slechts een paar databronnen en een paar supply chain-deelgebieden en langzamerhand de functionaliteit en het aantal gekoppelde systemen uitbreiden. Daar is ook niet al te veel hulp van de IT-afdeling bij nodig. Dat is belangrijk, denkt Supple.

‘Wij hebben namelijk onderzoek gedaan naar de inhouse digital skills in bedrijven en daaruit blijkt dat ze best tevreden zijn over de digitale geletterdheid van de gemiddelde medewerker. Maar het ontbreekt ze aan digitaal talent dat doorziet hoe hun ICT-landschap eruit zou moeten zien en dat begrijpt welke taken die nu nog handmatig worden uitgevoerd ook aan machines kunnen worden overgelaten. Daarom vinden we het belangrijk dat supply chain managers zelf op een eenvoudige manier hands-on ervaring kunnen opdoen.’

Volgens techgoeroe Peter Hinssen een goede aanpak. Hij spreekt veel CIO’s en ziet dat met name de oudere generatie zich nog niet goed realiseert dat de technologische ontwikkelingen exponentieel gaan. Ze denken lineair en beseffen niet dat we door de curve van de hockeystick heen zijn. ‘Ze weten vaak wel dat dit soort technologie bestaat, maar denken dat het zich nog in een experimenteel stadium bevindt. Terwijl de realiteit is dat de leiders in de markt er al volop gebruik van maken.’ Kortom, wacht niet op je eigen IT-afdeling, maar onderneem zelf actie.