Unilever-imago loopt forse deuk op

Unilever profileert zich graag als voorvechter van duurzaamheid en wereldverbeteraar. Des te pijnlijker is het dat de BBC vorige week melding maakte van misstanden op Indiase theeplantages waar het concern thee inkoopt.

Volgens het FD van 12 september 2015 wist de Britse omroep op slinkse wijze binnen te komen bij plantages in het noordoosten van India; plantages waar ook Unilever zijn thee vandaan haalt. De verslaggevers troffen er plantagewerkers die onbeschermd gif rondspuiten, kinderen die theebladeren plukken en overstroomde latrines aan.

De thee die Unilever verwerkt in zijn PG Tips draagt het Rainforest Alliance-keurmerk. Deze internationale non-gouvernementele organisatie ziet erop toe dat de verbouwing van thee niet ten koste gaat van het milieu en de mensen die op de plantages werken. De omstandigheden waaronder werknemers van de Indiase plantages moeten werken, stroken daar dus niet mee.

Het nieuws uit India roept bovendien de vraag op hoe het met andere Unilever-producten zit. Want de zaak in India staat niet op zichzelf. Eerder speelde bijvoorbeeld al een shampookwestie, waarbij consumenten Unilever aanklaagden omdat hun ‘natuurlijke’ shampoos vol zitten met synthetische ingrediënten.

Inspanningen door velen geprezen

Anderzijds worden de inspanningen van Unilever om het milieu, de werkomstandigheden en de welvaart te verbeteren door velen geprezen. Dat Unilever de omstreden thee met een duurzaamheidskeurmerk blijft verkopen, doet echter vermoeden dat de financiële missie net even belangrijker wordt gevonden dan de duurzame.