Ahrend: van producent naar dienstverlener

Het sterk veranderde kantoorleven maakte het voor Ahrend noodzakelijk het roer om te gooien. De kantoorinrichter is van meubelmaker naar totaalinrichter getransformeerd, en niet van kantoren alleen. ‘Eigenlijk hebben we ingezien dat we niet alleen inrichter zijn, maar ook een internationale logistieke speler’, meldt CEO Eugène Sterken in het FD van 31 oktober 2015.

De toegenomen mobiliteit van kantoren leek voor de traditionele kantoorinrichters rampzalig uit te pakken. Met de komst van steeds meer thuiswerkers en steeds minder kantoren nam de vraag naar kantoormeubilair drastisch af. Het bestaansrecht van de kantoorinrichters leek langzaam maar zeker af te brokkelen.

Dat merkte Koninklijke Ahrend ook. Als gevolg van de financiële crisis en de malaise op de kantorenmarkt kromp de omzet tussen 2007 en 2013 met zo’n 30 procent. Inmiddels heeft het bedrijf de weg omhoog weer gevonden. Dit jaar zal de omzet naar verwachting met 15 procent stijgen tot 285 miljoen euro; een niveau dat sinds 2008 niet meer bereikt werd.

Businessmodel opnieuw uitvinden

‘We hebben ingezien dat je toch je businessmodel opnieuw zal moeten uitvinden als je niet als een dinosauriër wilt eindigen’, meldt CEO Eugène Sterken in het FD. ‘Als je dat niet doet, vind je nooit meer de weg omhoog.’ Cruciaal was daarbij het besluit om Ahrend’s rol als meubelproducent ondergeschikt te maken aan een rol als totaalinrichter.

Volgens Sterken werd Ahrend lange tijd vooral als producent gezien. ‘We blijven ook meubels produceren, maar we zien onszelf nu vooral als inrichter van complete concepten. Het gaat om meer dan het maken van stoelen of bureaus: we willen werkomgevingen creëren op basis van de nieuwste inzichten en de laatste innovaties.’

Snel inspelen op veranderende markt

De CEO van Ahrend meldt dat het bedrijf de blik op de kantoormarkt en de eigen rol daarin, kantelde. Ahrend heeft daarbij het voordeel niet via dealers te werken. ‘Wij hebben in 25 Europese landen en in Rusland, China en Dubai eigen vestigingen. Dus we kennen de eindklant van dichtbij, en dat stelt ons in staat om snel in te spelen op de veranderende markt.’

Behalve op het inrichten van kantoren legt het 119 jaar oude bedrijf zich inmiddels ook toe op de auto- en retailsector. Sterken: ‘Zo zijn we nu bezig om in twee jaar tijd alle 1500 showrooms van Skoda in Europa opnieuw in te richten. Sommige maanden leveren we zestig showrooms af. Dat is echt een logistiek huzarenstuk, hoor!’